潔净科技有助扭轉與日俱增的電子垃圾困境

要點

只有20%[1]的電子裝置獲回收,許多最終棄置於垃圾堆填區

不少電子裝置都難以回收,造成電子垃圾

潔淨科技試圖從廢棄裝置中回收貴金屬

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危機悄無聲息而至

塑膠造成的困境一直佔據各大媒體頭條,但另一個垃圾管理問題已悄然崛起。

電子垃圾 (通常稱為e-垃圾) 是指棄置損壞或過時的電子設備,而除非棄置方式可靠負責,否則會對環境造成嚴重影響。

警鐘開始響起  

今時今日,電腦隨處可見,從手機、水瓶到牙刷等各種日用品中無一不見其蹤影。隨着科技持續發展,對新型電子產品的需求亦不斷增長,預計到2025年,聯網裝置數量將達到750億部[1]

然而,老舊過時的裝置有其歸宿,對許多人來說,那就是垃圾堆填區。每年產生的電子垃圾約有5,000萬噸,足以覆蓋曼哈頓那麼大的區域[2],並佔垃圾堆填區有毒廢物約70%[3],聯合國將此情況稱為電子垃圾海嘯。如果不改變,電子垃圾將更橫行無道。

無法復原如初  

許多電子裝置難以循環再用,令電子垃圾的影響更加嚴重。

貴金屬常常是為了供電子產品使用而開採,據估計,精密電子產品所含的元素最多可達週期表中的60種[4],但裝置遭丟棄時,回收用過材料的過程既複雜又昂貴。這意味著,開採所得的貴金屬往往會重新埋入地下、被廢棄或困在電子裝置中。

2016年,電子垃圾中的二次原材料 (包括金、銀、銅和鋁) 價值估計為550億歐元[1]。現在,嶄新潔淨科技帶來减少這種損失的機會,並賦予原材料第二次生命。

響應對改變的呼喚

Ronin8[5]是一家銳意締造電子產品循環經濟的科技公司,它開發出一種利用聲波和水下振動的技術,可以從電路板上去除金屬,而不會在過程中破壞非金屬,因此可望回收材料,使其不會埋入土中。此外,過程中的用水將循環再用,減少對世界水資源短缺問題的影響。

說完聲波來說說電壓,耶魯大學的研究人員[6]開發出利用碳納米管過濾器分離電子垃圾所含元素的新技術。其原理是因應試圖提取的每種金屬調整電壓 (例如,銅需要低電壓,而銪需要高電壓),從而從智能手機和平板電腦中仔細篩選和提取每種金屬。

回收電子垃圾的一個普遍問題是需要空間,但情況可能即將改變。微型工廠可以在小至50米的地方運作,現時澳洲已成立一座幫助回收和轉化電子垃圾材料的微型工廠。在這座工廠,電子裝置經由一連串「模組」輸送,這些模組將它們分解、識別組件,並將每個部分轉化成有價值的材料,包括金屬合金和微材料,這同樣有助電子裝置獲得第二次生命及減少浪費。

新一代科技  

電子垃圾也許不斷增加,但我們相信改變將至,我們目睹企業和機構開始接納變革的需要。東京奧運會的獎牌由公眾捐贈的智能手機和筆記型電腦回收材料製成,而奧運聖火則是用氫氣點燃和維持[7]

此外,雖然許多新型潔淨科技還處於起步階段,而且對於其可擴展性和發展的研究仍在進行,但我們相信它們會提供新奇有趣的投資機會。

[1] a. b. 資料來源:《2017年全球電子廢物監測報告》(The Global E-waste Monitor 2017)

[2] 資料來源:世界經濟論壇 (World Economic Forum),The world’s e-waste is a huge problem.It’s also a golden opportunity,截至2019年1月24日

[3] 資料來源:世界經濟論壇,How do we tackle the fastest growing waste stream on the planet,截至2018年2月9日

[4] 資料來源:電子產品的新循環經濟願景,世界經濟論壇, http://www3.weforum.org/docs/WEF_A_New_Circular_Vision_for_Electronics.pdf, as at August 2021

[5] 資料來源:https://ronin8.com/technology/ 

[6] 資料來源:Recycling the rare earth metals of e-waste, https://seas.yale.edu/news-events/news/recycling-rare-earth-metals-e-waste

[7] 資料來源:東京2020獎牌項目:為所有人開創一個創新型未來,奧運會網站,截至2021年8月